Posts Tagged ‘LEJOG’

Dare you to walk over to that ridge...

It has been a good year and a half since we officially started working to this project; a good couple of years or more since we came up with the ideas. A lot of things have happened and a lot of things will still be done. It goes without saying that without  sponsorship, the more ambitious parts of the projects, the Poles, will simply not be possible – the whole logistics of these parts would be prohibitively expensive. But, in cutting down our daily expenses on little luxuries; spending less money going to restaurants, more time training and building the project, we have been able to do a lot more than we ever could have imagined that we would do prior to committing ourselves to this, and we still will be able to do a lot more.

Riding through the snowWorse case scenario and it doesn’t work out (yes it’s a worry!), we still will have opened up a completely new world of adventure and sports that we wouldn’t have done otherwise. If we hadn’t committed ourselves to this… goodness knows what we would be doing, but am pretty sure that we would not have gone mountaineering in Bolivia, and am pretty certain we would not have ridden from Land’s End to John O’Groats in winter. We probably wouldn’t be going to the gym and be in anywhere as near as good health as we are today, and I doubt that we would be entering into the various races we are going into now. We probably would be just working away, content but not happy with everything, in a standard city life somewhere, wondering what wasn’t quite right.

But fortunately we did come up with this whole mad-cap crazy project, and the world that has been opened to us is incredible. So much to do! Kite surfing (training for the polar training) in June… (hopefully) a two-week adventure race in Chile in February 2014, to be swiftly followed by our polar training at Baffin Island for a few weeks in February-March 2014… followed by either another mountaineering expedition or a traverse of the Greenland ice-cap (something that no Brazilian woman has ever done, as far as I have seen, so Natalia will be the first!)… exciting stuff! And then off… in August 2014.

The question is, do we wait a year longer if we can’t get sponsorship, or just go anyway on a round-the-world bike ride…? that is a good question and one that I do not yet know how to answer.

Since the end of our last training project, riding from Land’s End to John O’Groats in the British winter, we have settled back into Brazil, something that has been much harder than it does sound (I know, that sounds silly… settling back in Brazil… how hard can it be to settle back into such a wonderful country..?!). It has been over three months since we got back, but it is still a bit difficult.

Sao Paulo Metro rush hour

The daily rush on the São Paulo metro system… and this is a good day.

Well the first thing is that we are back in the daily grind of the work place, earning our salaries to try to pay for all the training projects that we are still yet to do and all the equipment that we need; going through the São Paulo traffic can make life hell for the commuter – going to work by bus in the morning can take 40 minutes (at night, 30 minutes)… if you are lucky. This morning, like many other mornings, it took two hours. The alternative is metro, where in the rush hour, the stations and trains seem to be operating massively over capacity, and it isn’t fun.

Coming through the snow - beautiful but tricky conditions

Coming through the snow – beautiful but tricky conditions

The second thing is that, though it might sound crazy, riding that challenging route in the UK, even in the middle of winter, was simply a massive amount of fun as well as nice and challenging: every day, we had our goals – we needed to get to our next place in accordance with our schedule; trying to get there before dark; every day different challenges… The first day, absolutely miserable weather, cold, windy and raining cats and dogs… arriving at our host’s house completely soaked, like drowned rats; the next day, nicer, cooler, fresher… until we got over Dartmoor, when the weather closed in before we went down to Exeter… every day was different…  snowy days, icy days, fresh days, wet days and the gale force winds on our last day. Every family with whom we stayed was fantastic, welcoming, interesting and incredibly helpful. The HD with the photos and the videos of the journey may have been lost, but it is hard to imagine any of these memories fading.  I guess the adrenalin of doing all of that really was much higher than it is with us now back in São Paulo… back in this concrete jungle.

So back to São Paulo where we have had to think and prepare for our next training projects, and keep developing our fitness and skills to make sure that we are in as good a shape possible for the kite training; the polar training and a number of other projects that we want to complete before embarking on the actual expedition. For me, the mini-projects like the half marathons help to keep me sane as they give additional goals to keep going in the short-term, but the daily training at the gym and with our personal trainer, Alercinho, with the functional training, is absolutely essential.

Time is flying – it is unbelievable that we are in May already… almost half way through the year… almost a year before we should leave. There aren’t enough days in the week to be able to do everything we want and need to do, though at the same time, being here rather than on the road, just keeping to regular training schedules… is hard. I mentioned in my previous post that I missed the mountains. I miss the UK as well. I miss being out and on the road, and really can’t wait till we get out of São Paulo for the next project.

Banks of the River Ness

While waiting for the hard drive and the CF disk to be recovered (with the tecnicians now!! Hopefully should only need one more week or so to come back… hopefully they manage to get all the data!), I remembered that we had a few photos from Inverness that we took on a spare CF disk. I think I talked a bit about Inverness when we were going up through it, but this time we were coming down from the Orkney Islands, where we had met up with my mother.

Going back down south to Inverness from Thurso after we left the Orkney ferry, we took the bus rather than the train, though we would get a sleeper train down to London. It meant there was a bit of a hassle as we had to put the bikes into boxes to be able to put them into the bus – they wouldn’t let us take them otherwise, so we had to dismantle them and get them in one piece, and then reassemble them in Inverness to get to the train station.

Views back over the hills we had gone through and the coast we had cycled along. Very different going back down south by bus.

Views back over the hills we had gone through and the coast we had cycled along. Very different going back down south by bus.

The good thing about going by bus, however, was that we got to see over the route we had taken. The bus driver was crazy and was going pretty fast along the roads which seemed much narrower being in the bus than when were on the bikes – both Natalia and I looked at each other, thinking that we both must have been nuts to be going along that road with drivers like this! And am sure that this particular driver must have passed us a couple of times when we had been riding as the service from Thurso to Inverness was quite frequent. It was nice though – the two-and-a-bit day ride that we had taken from Inverness compressed into a four hour bus journey. This time we were able to sit down and relax, and enjoy the views as we went.

In Inverness we had a good seven hours or so to wait before the train, so plenty of time to put everything together, leave everything at the left luggage point in the station, have a nice long drawn-out lunch (at Zizzi again, where we had eaten on the stop-over coming up – as I say, definitely liked that place a lot), and then a stroll along the river. We could see mountains in the distance, mountains we had been and sweated through. It seemed a bit strange not having to ride any more, and the journey really was coming to an end with just a couple more days or so before going back to São Paulo. Both of us felt like we were in shape to continue for another couple of thousand miles or so, and I don’t think either of us really wanted it to stop and go home. So we sat down in evening on the sleeper train to London, much as we were pleased with ourselves for doing it, it seemed slightly anti-climatic… here we were going back down to London, and it will be a long time before we do anything like this again… Admittedly, the next time will over considerably longer distances and the challenges there will be fantastic, but all we could think about was that it would have been nice to have been able to keep going.

1,480km in cycling through the British winter

1,500km in cycling through the British winter

Right, we are still waiting for the hard drive and the CF card to come back along with the recovered data. The good news from the technical guys looking into it is that they will be able to recover the data. Great news, really, as imagining losing all of those photographs and videos is really not a very nice thought at all. Just when we will get everything back is another question. There are loads of posts that I want to write, but I think it would not be so good without some of the photos I want to show – just a short clip of the hellish conditions on the final day of cycling would be nice! But no, not until we get back all the recovered data. I just hope that no files have been corrupted…

On the start line... 1,500km to go..!

On the start line… 1,500km to go..!

So for now, here are a few pictures taken from the course of the winter ride from Land’s End to John O’Groats (excluding the final day, which is the time from when no files had been downloaded from the drive). It was an incredible experience all round, really. I feel (justifiably, I think!) quite proud of myself and Natalia, though at the same time a little worried about Paulo and his knee – as I mentioned in an earlier post, this would need to be sorted out as we definitely don’t want a repeat of that on the expedition itself – hopefully there is no long-lasting problem. Coming back to the positives, however, and it was great as at the end of the day (though I had a couple of problems with my knee early into the ride before I got by saddle height sorted out), we both felt like we would have been able to just keep going indefinitely; a feeling that bodes well both psychologically and physically for the main expedition to come.

Plenty more training to come,  however (next one will be in the Arctic circle for a month or so, and also there are thoughts about returning to Bolivia as well as plans for a traverse of the Greenland ice-cap…!), so please keep following and supporting! It is great to have your support for the project particularly because we have never done anything like this in the past and we are learning all the time to make a dream (a particularly ambitious dream, mind!) come true…!

Naty e Ben em John O'Groats

We did it!!! Completed the Land’s End – John O’Groats route, through the British winter! Tiring, but at the end of it all… great fun and I guess we are pretty pleased with ourselves!

First of all, however, apologies for the time it has taken to post this, and for the lack of photos: when writing this post, the hard drive with all the photos and video (300GB or so) fell on the floor just as we were about to make a backup and was damaged. Typical timing, really. That was almost a week ago – I wanted to post this with some video and pictures of the final day, so the morning after it was damaged, we took it to a place to try to recover the data (don’t really care about the hard drive; just want the photos and video!!), however, they are still working on it. Enormously frustrating. So no photos or video for a bit, though hopefully this week we will know something at least. So here’s praying that we will recover some/all of it. (The photo posted is one we just saved onto the computer earlier… at least it’s something, though!)

But anyway… yes! We did it!

Route to John O'GroatsThe last day was short and was meant to be a walk in the park, as it were. 15km… 7 or 8 miles… easy, huh?

It was… painful. Winds of around 35 miles per hour, occasionally from the side, occasionally tail-winds… and on the way back from the end point, directly into our heads… Painful. There was snow… it wasn’t falling: it was going horizontally. On the flats where we had a tail wind, we were cruising at 50 kmph without even pedaling… When the winds were coming from the side, we had to ride diagonally into the road in order to go straight as the force of the wind really was pushing us. Then the occasional gusts stronger than ever almost caused us to go off of the road a number of times. Thankfully there was very little traffic so we were not in danger of going under anything, and the cars that did pass us; well I can imagine that the drivers must have thought we were absolute nutters riding in those conditions… and they gave us nice wide berths so as not to kill us! Even more thankfully, there was no heavy traffic at all. In some regards, we were thankful that we didn’t stay at Wick for the night as that would have meant an extra 10km or so riding, though at the same time we regretted not having completed the entire thing the evening beforehand when the conditions were nice. Ah well.

So getting to the end… in the conditions we were more worried about staying on our bikes than celebrating, so I guess we were muted in our vocals! We were probably laughing more at the whole ridiculousness of riding in that weather than realizing that we had just completed almost 1,500km… 1000 miles of riding through often treacherous and very demanding conditions…

We kissed and gave each other a hug… laughed about the conditions a bit more… stopped for a few pictures by the John O’Groats – Land’s End sign… saw another couple of people who had come by car and were taking some pictures, trying not to get blown over, and then headed back into the vicious headwinds and snow that were impossible to look ahead into.

Natalia was exhausted, not physically, but I guess more emotionally as we had finished the course, but still had to go back into that wind a little to a place where we could rest. She ended up pushing her bike the 400m to an Inn where we would stop and have a celebratory soup and coffee; I just looked directly downwards and forced myself to get there. 400 metres of probably the most painful riding I have ever done.

But… while it hadn’t really sunk in when we were at the ending sign… we had done it! wooooohhh!!!

Naty e Ben em John O'Groats 

Antes de começar a falar do último dia, queria explicar o motivo da falta de fotos nesse post, a verdade eh que o HD com tudo da viagem quebrou e está em conserto, assim que tivermos tudo vamos colocar as fotos desse e dos outros dias nas galerias.

Foi um tanto difícil controlar a ansiedade pelo último dia. Na verdade eram tantos os sentimentos na manhã que o mais complicado era saber a qual dar uma atenção maior. A essa altura o sentimento de vitória e conquista ia tomando conta da minha cabeça mas ao mesmo tempo eu me podia me ouvir falando ao fundo que a expedição ainda não havia terminado e que por mais que tivéssemos apenas 15km a nossa frente, olhando para trás eu pude ver que não houveram dias fáceis, até nos mais leves houveram grandes desafios e aprendizados. O inverno costumava ser sempre o maior dos opositores nessa batalha por conquistar quilômetros, e mais uma vez ele se provou duro.

O dia anterior tinha sido frio mas não houve ventos fortes ou chuva ou neve, assim a expectativa para o dia seguinte era que poderia piorar mas ainda assim não poderia ser as piores condições. Olhando a previsão mostrava que o dia teria ventos de até 60m/H, mas como sairíamos cedo do hotel e a distância era curta talvez conseguíssemos chegar a John O Groats com um tempo razoável.  Grande engano! Acordamos e no quarto já dava para ouvir o barulho do vento, abrindo a cortina víamos flocos de neve ensandecidos e girando de um lado para outro, os galhos das árvores balançava forte numa dança sem ritmo definido e tudo mostrava que a jornada poderia ser curta mas também a pior em dias.

Arrumar as coisas a essa altura é algo simples e rápido, cada um já sabe o que colocar em cada alforje e o que no começo levava meia hora hoje leva menos de 10 minutos. Comer o café da manhã é sempre bom e um tanto curioso, a essa altura ainda me impressiono com a capacidade do Ben em comer English Breakfast na manhã enquanto eu fico no chá com torradas e cereais. Se eu comesse salsichas, ovos e bacon frito com tomate, cogumelos e feijão pela manhã meu dia seria com dores estomacais e diversas idas ao banheiro, mas com ele não tem problema algum. Certamente um estômago muito mais resistente!

Começar a pedalar foi apreensivo no começo, os ventos podem ser confusos, e por mais que tenham uma direção dominante eles se rebelam e acabam mudando de direção. No começo vinha do lado e para variar a luta era para que a bike ficasse num canto seguro da estrada, que não tinham muito movimento de carros, o que ajudou já que assim poderíamos ficar mais no meio da pista. O vento contra o rosto tornava a experiência dolorosa, e olhar o caminho ficava quase impossível. Era um tanto assustador ver as placas de trânsito e dos vilarejos cobertas por neve, todas congeladas; os gramados brancos e as ovelhas todas juntas tentando se aquecer o quanto podiam. As aves no céu lutavam contra o vento e pareciam perder a cada investida, era possível ver elas tentando voar para um lado e o vento as levando para outro. Cheguei a rir da insistência das pobres aves em ir para onde o vento não as deixava sem me dar conta de que eu estava na mesma situação. Mas como que se dando por vencido o vento que me segurava passa a me empurrar e percebo que depois de tantas curvas a estrada me colocou no sentido certo. Parei de pedalar e curti o empurrão, as pernas começar a tremer de frio e me dei conta que precisava manter as pernas movendo para me manter aquecida.

Ver a placa Welcome to John O´Groats!, me fez sorrir, a felicidade de ser bem vinda pelo lugar que almejo chegar há 21 dias é uma recompensa não só por todo esforço, dedicação e investimento nessa expedição mas sim uma recompensa por todo o último ano de treino e estudo, por toda a nossa mudança de vida para estar mais e mais aptos para o 360 Extremes. E passando por aquela placa, pensando em tudo isso sigo pedalando atrás do Ben e sei que ainda não acabamos, aquela placa é um sinal de estamos completando mas o Final é no marco e não na placa. Seguimos em frente, paramos em um Pub para saber onde exatamente estava o marco e olhando para fora da janela deles pude ver como o vento e a neve pareciam ganhar força. Menos de 1 km nos separava do nosso pódio, então com um sorriso largo subimos nas nossas bikes, clipamos nossos pés e pedalamos. Olhando em frente ansiosos em avistar algo parecido com o que deixamos em Land´s End. Não vou mentir falar que ver algo simplesmente pintado no muro foi um tanto decepcionante, mas mesmo assim descemos das bikes pulando de alegria. Aquele era o nosso momento, emocionados nos abraçamos, rimos, gritamos. Comemoramos do nosso jeito, e o frio estava ali a toda a nossa volta, se mostrando o parceiro inseparável dessa aventura. Eu bem que queria ter uma garrafa de champagne na hora para imitar os corredores da F1. Mas o jeito foi tirar a foto com o rosto gelado e banhados pelas gotas da chuva.

Entramos na lojinha e compramos uma caneca para simbolizar o nosso troféu.

Mas depois de todo esse sentimento de vitória tivemos que subir de novo nas bikes e voltar para o pub para pedir um táxi. Pedalar de volta aqueles 600m finais, subindo na bicicleta eu já realizei que isso seria muito, mais muito difícil mesmo, só não percebi que seria doloroso. O vento incrivelmente forte me jogava para trás e parecia uma parede que não me permitia sair do lugar, mais uma vez senti tapas do vento contra meu rosto e olhar para frente era impossível. As gotas acertavam meus olhos por cima dos óculos e me obrigava a fechá-los. Pedalei com força, tentando me guiar pelo asfalto da rua o quanto pude, olhando para baixo. Avistei o pub e o Ben pedalando em frente, o vento me batia com força e parecia não me querer de volta aquele lugar que me parecia quente, protegido e seguro. Uma hora desci e empurrei a bike. Chorei aqui, chorei de dor, meus olhos doíam por causa do vento e da neve. Subi na calçada do pub e o Ben veio me ajudar. Entrei no pub e lá ele me abraçou e me confortou. Quanto frio, quanta força um simples sopro pode ter.

Essa expedição acabou, depois fomos para Orkney Island ver as paisagens, continuar na companhia dos ventos mas com menos oportunidades de pedalar. A jornada em busca de experiência e preparo físico e mental para a grande expedição continua e esse ano com ainda mais aventuras, treinos e aprendizado.

 

The end is in sight. Almost

The end is in sight. Almost

Ao acordar de manhã passo a me sentir um pouco mais matemática do que comunicóloga, tudo isso porque inconscientemente me pego fazendo contas de quanto percorremos e de quanto ainda falta, e nessa manhã a resposta da equação me fez sorrir mas também me fez pesar. 100km para o nosso objetivo ser alcançado, tão pouco para que toda essa rotina de desafios e aprendizado se encerre, nessa pequena equação vejo mais que números, porque nesses 1400km percorridos vivi cada metro, suei cada subida, superei cada vento, me aqueci a cada mudança de tempo e cresci como pessoa, como ciclista, como cidadã. Tantas pessoas nos receberam com tantas histórias, conselhos e uma mão estendida para qualquer duvida ou problema. Curiosos pelo caminho nos chamavam de loucos e perguntavam sempre no porque de encararmos a LEJOG nessa época do ano. Os únicos a fazer isso agora, os únicos vistos por aqueles que nos acolheram, por aqueles que nos atenderam nos cafés e lojas de conveniências. O motivo talvez seja mais claro hoje do que quando saímos, é simples: aprender a lidar com todas as surpresas que as mudanças climáticas podem nos pregar. Acredito que isso conseguimos: lidamos com ventos de todos os lados, chuva forte, granizo, neve, icy, tudo isso junto, o dia de ameno e sem ventos se transformar em questão de segundos numa tempestade… Tivemos dias longos, semana inteira sem descanso, melhoramos nosso ritmo, melhoramos nossa potência, criamos uma sinergia e uma rotina nossa. E chega a todas essas conclusões de manhã, ao fazer a simples equação de quanto foi e o que falta, me entristece um pouco, porque parece que estou mais perto de parar de aprender, de parar de melhorar, de parar de conhecer.

The route to Keiss

The route to Keiss

Puxo meu pensamento para o fato de que hoje o dia não será fácil, a rota é montanhosa e promete uma subida interminável logo nos primeiros 20km, o clima dá pra ver que não está o mais amigo e se no dia anterior já não havia opções de parada, nesse então teria menos ainda. Pelo menos sair do Inn era algo um tanto motivador, o lugar era péssimo e eu não via a hora de chegar na próxima parada.

A ideia inicial era pararmos em Wick, mas resolvemos percorrer a maior distância possível porque o clima ia piorar ainda mais no dia seguinte. Sair de Brora foi bem tranquilo, a montanha lá no fundo com uma subida constante, longa mas não muito profunda. Agradeci o hotel ficar há uma distância razoável da subida porque consegui aquecer antes. O nosso ritmo estava tranquilo sem muita pressa. Essa seria uma subida bem longa de mais ou menos 15km, superado isso descemos uma ladeira de graduação 13% por uns 3km e no fim um curva fechada e uma subida nada amiga de 13% por mais 3km. Mais uma vez me vi pensando “porque não construíram uma ponte ali!”. Eu parei parar tirar fotos logo na curva e fazer vídeos do Ben, o problema depois foi subir na bike e encarar a subida, a estrada pra variar não tinha acostamento e era mão dupla, e com os ônibus passando ficava um tanto inseguro subir e começar a pedalar. Empurrei a bike até depois da curva e dali pedalei. Paramos no topo, depois de comemos umas barrinhas, tomamos água e combinamos de parar no primeiro serviço para tomar algo quente. Mas quanto mais norte estamos mais difícil fica de encontrar paradas. Passamos por diversos vilarejos, em Helmsdale acreditei que acharíamos algo por parecer um lugar maior que os outros, mas nada tudo fechado, entramos em Lybster e a cidade era super pequena e parecia um tanto abandonada, quase ninguém na rua os café e restaurantes fechados mas por sorte um mercadinho estava aberto e lá comemos e bebemos café. Dali em diante o desafio foi o frio mas sem muitas subidas significativas.

Looking over Berriedale, just north of Helmsdale; pausing for a break up the hill

Looking over Berriedale, just north of Helmsdale; pausing for a break up the hill

Um pouco antes de Wick o vento ficou mais intenso e vindo pela lateral, dava pra ver as ovelhas todas amontoadas tentando se aquecer e se proteger, mas nós não tínhamos muita opção além de pedalar. Chegando em Wick a cidade era bem maior, um mercado logo na entrada e não resistimos de parar para comprar algo para comer. O triste dessa parte é que na hora de continuarmos o Ben deixou o óculos cair sem perceber, parou uns 5 metros depois sentindo falta mas deu pra ouvir o som do carro atropelando e destruindo o seu óculos. Ele ficou bem chateado, mas pelo menos isso aconteceu agora e não há 17 dias atrás.

Seguimos até Keiss onde ficamos num Inn. O dia seguinte seria curto, mas olhando a previsão na internet não era nada animador, era certo que no dia seguinte encararíamos as piores condições da viagem!

 

Accompanying the single-track railway line northwards, passing plenty of small bridges on the way

Accompanying the single-track railway line northwards, passing plenty of small bridges on the way

Deixar Inverness deu um apertinho no peito, a cidade parecia ter tanto para se conhecer mas tivemos tão pouco tempo que tivemos que deixar para uma próxima oportunidade. A essa altura já sei que quando o Ben fala que o dia vai ser sossegado tem alguma pegadinha, e hoje não foi muito diferente. O dia estava bonito, e a rota seguia perto do mar quase o tempo todo. Seriam quase 94km e o clima estava com uma cara amigável no começo do dia. Logo nos primeiros 15km passamos por tantas pontes que perdi as contas, o bom foi que como não ventava tanto passar por elas não era algo tão complicado. O caminho todo tivemos que dividir a pista com os carros, uma pista pra ir outra pra voltar, o acostamento continua inexistente. Os motoristas sempre nos respeitando e nos ultrapassando com segurança, a diferença entre os ingleses e os escocês pra mimm é clara: a velocidade com que eles passam, na terra das ovelhas o limite de velocidade deve ser bem mais elevado, e alguns carros passam tão rápido que só os vejo fazendo a curva lá na frente.

Stats - Inverness - BroraO frio ameno deixa o pedal mais leve, em compensação acabamos suando um pouco mais embaixo da roupa e temos que refazer os layers, que com menos uma camada na descida nos esfria bastante. Algumas subidas pelo meio do caminho mas nenhuma que ficasse na memória. O grande problema é não ter onde parar para comer, tomar um café, ir ao banheiro ou simplesmente parar. Nesse dia eu parei atrás de moitas para fazer xixi, porque se fosse esperar ia ter que parar depois de 80km. Diversas placas apontavam caminhos ara castelos e muralhas, mais um arrependimento, não tínhamos tempo de desviar a rota e ficar parando para conhecer. Antes de Golspie não conseguimos não resistir de parar para admirar o pôr do sol, lindo demais.

Enjoying the view along the coast near Brora at dusk

Enjoying the view along the coast near Brora at dusk

Depois dessa parada na saída de Golspie uma subida bem paredão, pedalei sem acreditar que o Ben não havia falado nada, mas fui mais uma vez pedalando com paciência. Pude ver que a subida continuava numa curva fechada e me lembrei das tantas montanhas que passamos: Mandeep, Shap e a montanha na entrada de Lancashire.

E pensei certamente essa deve ser tipo aquelas, longas, sinuosas e intermináveis. Para a minha alegria, depois da curva ela terminava. Segui esperando por mais, mas nada. Subidinhas tão suaves que não tinha nem o que falar. O B&B que ficamos era bem na entrada da cidade, que não era muito grande. Em cima de um pub, e o quarto não era lá grandes coisas. O banheiro parecia ter um monstro vivendo escondido, cada vez que você ligava a torneira, o chuveiro ou dava descarga, um barulho grave e alto começava e só parava uns 5 minutos depois que você parou de usar a água. O pior de tudo é que foi o lugar mais baratinho que arrumamos na cidade e um dos mais caros da viagem até agora. Um absurdo na minha opinião mas como não tinha opções de warmshower ou couchsurf e também é bem difícil achar lugares abertos nessa época do ano o jeito foi não reparar no lado ruim e aproveitar a nossa única noite na cidade.

De Newtonmore a Inverness

Posted: February 27, 2013 by Natália Almeida in Cycling
Tags: , , , , , , , , ,
On the bridge over the River Findhorn

On the bridge over the River Findhorn

Os dias em cima da bicicleta são duros. Tem momentos em que acho um tanto sofrido, mas se aprende tanto que não tem como terminar com arrependimentos! O dia anterior foi daqueles em que a cada quilômetro algo novo aparece pedindo soluções, é a bike que quebra, a estrada que fica muito escorregadia ou a rodovia sem acostamento e carros passando a milhão do nosso lado. Com tanta coisa acontecendo ao mesmo tempo a nossa cabeça entra em estado de alerta constante. O lado bom é chegar ao fim do dia com a meta cumprida e os desafios ultrapassados. Dá um gostinho bom na boca pensar que nos adaptamos, que consertamos, que nos superamos. Noto que a nossa confiança vai sendo construída a cada nova experiência vivida. Uma confiança justificada! E a minha postura na bicicleta é a mesma com que vivo a minha vida. Sou segura e confiante, mas sempre dessa maneira, sempre construindo tijolo por tijolo, para quando eu procurar o porque dessa minha  segurança eu possa ver os motivos. Olho para frente e sei que ainda tenho muito a aprender mas dou muito valor pra tudo o que coloquei na minha bagagem!

Waking up in Newtonmore, ready for the day ahead

Waking up in Newtonmore, ready for the day ahead

Acordar em Newtonmore foi um tanto especial, sabia muito bem que a jornada não havia acabado, ainda faltavam +/-300km, e o dia lá fora era frio, nublado e alguns flocos de neves caiam. Aprendi a desconfiar do tempo que na Grã-Bretanha parece gostar de pregar peças e mudar de uma hora para outra. Não reclamo desse temperamento do inverno porque certamente ele foi o nosso grande professor até agora.

O dia de hoje seria um tanto curto +/- 75 km até Inverness. O Ben estava um tanto ansioso para a chegada já que quando ele era pequeno ele costumava ir para lá sempre. Tinha diversas memórias da ponte e das tarde passeando em volta do rio.

A rota escolhida pelo Ben a princípio seguiria pela A9, mas um dos donos do B&B nos sugeriu ir pela ciclorota que passaria pelas cidades de Kingussie e Aviemore. Desconfiei um pouco dessa sugestão, porque no dia anterior vimos que as condições das ciclovias e estradas secundárias nessa época do ano são péssimas, a princípio foi uma boa pedida mas uma hora tivemos que desistir já que a estrada sumiu embaixo de tanta

Enjoying a large meal at Zizzi

Enjoying a large meal at Zizzi

neve.

Voltar para A9 não era algo que me deixava mais feliz, essa rodovia parece não ter limite de velocidade e não ter um acostamento não me deixava confortável, para meu alívio tivemos alguns trechos de faixa dupla, e também não posso reclamar dos motoristas britânicos que se arriscam entrando na contra-mão para nos ultrapassar. Um dia de muito mais trabalho mental que corporal, já que a rota teve poucas subidas, e as que passamos tinham menos de 10% de graduação.

Uma descida de 30km nos levou até a entrada de Inverness, uma cidade bem bonita, com pontes, castelos e catedrais. Chegamos cedo, 15h30, e assim deu pra passear bastante. O Hotel ficava em frente ao rio e perto do centro. Descansamos um pouco, e saímos para comer. Escolhemos um restaurante italiano que parecia ser bem legal. Pedimos entrada e como a pizza costuma ser individual cada um pediu a sua. A maior surpresa do dia foi justamente a janta, a pizza era gigante, ainda bem que era gostosa!!!

Over the bay after HelmsdaleSo near! At the beginning of the day, we had just slightly more than 100km to ride to reach John O’Groats. We decided, however, that we would just ride to a place called Keiss, about seven miles away from our ending destination, so we would not be in any hurry to get to John O’Groats and take pictures. Keiss would be a good location to set out from in the morning so we would be able to take our time and enjoy the moment, so Keiss it would be for the night.

In Brora, we stayed at the Sutherland Inn – not the best place in the world, quite expensive and with a water system that sounded like we had some sort of monster in the bathroom whenever we went to the toilet, washed our hands, or took a shower; quite alarming really! Unfortunately (maybe because it was winter) there were not too many choices around, and this was the best place/price… It was not with heavy hearts that we left, however, in spite of the weather being overcast and quite cold in the morning.

Map Brora-KeissWe knew that we would be in for a hard day as we would be going through Helmsdale and hills surrounding this small village. My sister had warned us that the area would be quite hilly and she certainly wasn’t joking; the route planning software showed us the steep hills that we would be facing, going both up and down, and we would have to do our fair share of climbing over the course of the day. The big climbs started after around 15km of riding, though the main event was after Helmsdale at a small village called Berriedale, about 25km away from Brora. After climbing up, we had about a steady 13% descent for about two and a half kilometres, and just as soon as that was complete, we had a 13% climb back up over the next two and a half kilometres, with a respite of about 20 metres flat at the bottom. Unfortunately, with the descent, it was difficult to go too fast because of the curves and damp roads which made it slightly hazardous. There were tight curves in the road in the climb up, where drivers of large trucks really had to concentrate to get round. We were told that accidents along that road are pretty common, so we were glad that nothing went skidding out of control when we were on it…

After these climbs, and a few further climbs gradually getting less and less severe, it became straightforward, with flats towards Wick that we were able to cycle along at a pretty brisk pace. The main problem was that there weren’t really many places around where we could grab a warm drink or bite to eat. We ended up passing via a place called Lybster – a place that was one of the most desolate that Natalia and I had seen. All of the very few cafés and restaurants were closed, very little life was around to be seen, and we were grateful to find a Costcutter where we could grab a coffee and shelter a bit from the bitter wind.

It was about 4pm by the time we finally got to Keiss; possible to get to John O’Groats by dark, even. However, as I said, we wanted to take our time. So it was a nice end to the day; we knew we were pretty much in walking distance … just 15 kilometres or so to go. The hardest parts had all been done  and we were just about to reach our final objective, in accordance with our schedule. The only thing that could make things hard for us was the weather, which was not meant to be so good over the next day… and just like my sister wasn’t kidding about those Helmsdale hills, the forecast was not kidding at all about what we would face when we woke up…

up to newtonmore

Fomos pela ciclovia que seguiu ao lado da A9 por alguns quilômetros, depois desviava por uma estrada lateral que por ser pequena e usada mais por ciclistas não era cuidada na época do inverno, o resultado foi pilhas de neve cobrindo o icy. Pedalar ali era quase impossível, manter a calma se mostrou mais que essencial. Estudando onde tem menos neve e manter o ritmo do pedal ajuda a não perder o controle em cima dessa superfície que parece que só quer nos derrubar. Pude ver que mais a frente não tinha mais neve, e foi bom ver que aquilo duraria pouco. No fim eu e o Ben rimos, porque desde o dia que começamos estávamos esperando condições como essa, e foi bom poder experimentar e aprender como lidar.

Seguimos pedalando, e a estrada apresentava montes galhos e folhas, poças, neve em todo lugar. Acabamos perdendo um pouco do ritmo e chegando a conclusão que seguindo por ali realmente chegaríamos em Newtonmore bem tarde, mas ficamos aliviados em não ver mais icy e neve, pena que o alívio durou pouco  mais a frente a neve era tanta que não dava para saber o que era estrada e o que não era a não ser pelas cercas e muros, e as marcas de pneu de algum carro que passou por ali alguma hora do dia. Fomos pedalando por cima das marcas de pneu, mas quando a pilha de neve aumentava mais difícil ficava de pedalar, a bike ficava pesada e os pneus parecem deslizar mais. Eu escorreguei mas consegui apoiar o pé no chão evitando a queda. Subi de volta e voltar a pedalar se mostrou um desafio e tanto. Mais a frente escorreguei de novo, mas não caí, e a neve aqui mais densa ainda me mostrou que tem horas que empurrar a bike é mais seguro e rápido. E assim fui. Ao terminar, subi de novo e a segunda parte coberta por neve consegui pedalar até o final.

icy road

Encontramos uma saída para A9 mais a frente e como a ciclorota parecia ainda pior do que o que já havíamos enfrentado, resolvemos ir pela rodovia.

Agora o movimento parecia bem menor, e realmente estava, os carros e caminhões continuavam nos surpreendendo com tanto cuidado conosco,  íamos pelo cantinho esquerdo tentando ocupar o menor espaço possível da pista, e eles continuava entrando na contra-mão para nos ultrapassar com segurança.

Mais a frente vejo uma das minhas placas prediletas: pista extra a frente. Agora sim poderíamos pedalar nos sentindo bem mais seguros, mesmo sabendo que depois de todos esses dias se tem algo que aprendi é que junto com essas placas vem uma subida. A lógica é simples nas subidas é mais comum os carros quererem ultrapassar, já que cada carro tem uma potência diferente. A subida era longa e constante, nada que atrapalhasse nosso ritmo.

Nos últimos 20 km o que eu mais queria era ver a minha segunda placa predileta, a que indica posto, banheiros e cafés. Mas nada, nem sinal. Na verdade até teve uma próxima a Dalwhinnie mas o posto estava fechado. 

O jeito foi se distrair com o cair da noite e pedalar rápido pra tentar chegar antes e ficar o menor tempo possível no escuro. E fizemos bem, pegamos a entrada de newtonmore quando a noite escureceu, acho que mais ou menos 18h30. Chegamos no B&B que era ótimo, o quarto todo bonito e arrumado, e naquela hora nada como tomar um chá quente, tomar um banho quente e vestir roupas secas. O dia tinha começado calmo e parecia que ia ser um dia sem muitos desafios, mas para nossos engano deve ter sido o dia em que aprendemos mais.

Enjoying the view along the coast at duskTotal distance covered (start of day): 1,356km

Distance travelled over the day: 93.38km

Total distance remaining at end of day: 104.55km

Map - Inverness - Brora

It was good being back in Inverness. The reason for this was that the town was always a place where my family and I would stop off when going from the Orkney Islands to southern Scotland and England on holiday. We always had to get a train from Thurso to Inverness and change to get a sleeper, which invariably meant a few hours to wait in the town, and same again on going back up. The train from Thurso was always something we hated as at least one of us would end up not feeling well. Though there is a new train now and adjustments made to the route that have shortened the journey, back then it was a long and slow process. So time in Inverness helped us to recover/prepare ourselves for the torment. I didn’t remember much of the city, just walking over a suspension bridge for pedestrians that seemed to bounce whenever we worked. I wondered if this was just our imagination as children or if it did actually happen. We didn’t find out this time, however, as while we had daylight hours to spend, relaxing and going to get something to eat was more important… plus we knew that we would have time in the town when we would come down from the Orkneys at the end of this journey…

In Inverness, this was the one time that we received an offer from a host (couchsurfing) but chose to decline. There were two main reasons for this, the first is being an important point about the reviews system with both couchsurfing and warmshowers. After looking at a few of the reviews and also finding it difficult to gain responses from the host, Natalia and I felt slightly uncomfortable. Maybe we were completely wrong, as the host did get a fair few positive reviews as well, and we might have missed a very interesting and nice person (which, in all likelihood, would have been the case); but it was our choice to make and it is great that people are able and do provide feedback about guests/hosts – so thank you to all who have! The second point was that it wasn’t clear from our brief communication with the host about whether or not there would be space for our bikes and equipment and am not sure whether the host had understood. We didn’t really want to overwhelm the poor guy! … I guess that is one thing that Warmshowers definitely has over Couchsurfing for cyclists in that warmshowers is largely for cyclists, so people generally know what to expect, while Couchsurfing… is not.

Enjoying a large meal at Zizzi

Enjoying a large meal at Zizzi

No regrets in the end; we managed to get a good offer at a hotel in town, and it was nice just to be able to leave our bikes and stuff there; have a warm shower and wonder around to find a place to eat. We stumbled across Zizzi on the other side of the river which, while expensive in the evening, had some really great food that left us both ready for sleep and the ride to Brora…

A ride which was lovely. Cold (as you would expect!), with a bit of an icy wind, but lovely. Going over the main A9 bridge northwards over the Beauly Firth was slightly scary – there were engineering works meaning that there was a single lane with no way cars could pass us easily, and no obvious cycle path we could use. So I guess we caused tail-backs for some distance..! Fortunately the cars behind us were generally patient and didn’t get too mad with us, though it was a relief to get over it. After that, we road on more side roads close to the A9 for a little while until we got to a junction where it was only really possible to go on the A9 towards Wick. It was great that now we were starting to see road signs saying “John O’Groats” on them, letting us see the miles ticking down as we got closer and closer. Maybe another way of torturing us… 110 miles…. twenty minutes later… 109 miles… you get the idea… but it was nice all the same…

We were also riding close to the sea for a lot of the time; the first time we had done this since we had left Land’s End, really (after the brief time leaving Edinburgh), and it was good seeing a pretty lovely coastline as we rode along. Not too many hills, though there were a couple of unexpected ones (one near Golspie sticks out in mind) that were tough, but it was generally alright. There were other quite long bridges (about three or four) to cross as well, giving some side winds, but nothing too bad. Fortunately it was pretty calm and the water on many occasions simply appeared like glass. Quite fantastic, especially considering the time of year! Indeed, the conditions for the day allowed us to make good progress and again we were able to meet our target of completing the 93.4km to Brora before it got dark.

Waking up in Newtonmore, ready for the day ahead

Waking up in Newtonmore, ready for the day ahead

Total distance covered (start of day): 1,282km

Distance travelled over the day: 74.46km

Total distance remaining at end of day: 197.93km

The route from Newtonmore to Inverness

The route from Newtonmore to Inverness

In Newtonmore, we stayed at Clune House (http://www.clune-house.co.uk/) – a family run B&B which was excellent. Unfortunately, not really any members of Warmshowers or Couchsurfing in the area to stay with, but this was a great alternative. The staff were very helpful with our bikes and gave us some good tips of what we could do in the town for the evening, and the breakfast in the morning was very nice as well. The room was very comfortable, and the rate (through Booking.com) gave excellent value for money. So, if anyone is in the area, I would definitely recommend you take a look!

In the morning when we left, it was pretty cold and pretty cloudy above us; a few snow flakes fell though nothing that looked like it could pose any problem for us. Keith, one of the owners of Clune House told us about how the cycle route continued, so we didn’t have to go on to the A9 again. And it did indeed continue, through the nearby towns of Kingussie and Aviemore as well as a small and picturesque place called Carrbridge, further down the road. Definitely much more pleasant and quiet than the A9, though as with the preceding day, we did eventually have to come back to the A9 as the route faded away under the snow and ice.

Passing traffic

Passing traffic

Being a Sunday, there didn’t seem like there was too much traffic on the A9, though they were still going pretty fast. Again as it went to a dual carriage way, we felt more comfortable as cars invariably went into the right-hand lane to pass us. I tried to imagine that happening in Brazil and … was unsuccesful: we would have been run over at least a dozen times…!

The route over the day was nice and short as well. Only 75km which, in comparison to other days, was lovely. What was more was that the first 35km were pretty flat, and while there was a gradual 10km climb (very gradual – only 175metres or so up), after this it was more or less straight downhill to Inverness – over the next 30km, we climbed only 148metres but descended a good 550m… The hills down were not the steepest in the world – my top speed only reached 54kmph – though it was nice to be able to relax and enjoy the hills while they lasted: we got to Inverness at a very respectable time of 3.30pm after having an average moving speed of 18.8kmph – reasonbly high in comparison to normal days of around 16 kmph – giving us some daylight hours to enjoy. Not many daylight hours, mind, but daylight hours all the same and it felt good.

Furthermore, and more importantly, had left the Cairngorms and the treacherous weather that they frequently present, meaning that if we had any luck, the rest of the joruney would be like a walk in the park…

Natalia with Brian

Natalia with Brian

Brian demonstrou vontade em pedalar conosco na noite anterior mas o nosso horário de saída era um pouco cedo para ele então ele não garantiu que iria nos acompanhar por parte do trajeto. Na manhã seguinte fiquei um tanto contente ao ouvir os passos dele pelo corredor. Sem muita correria pegamos nossas coisas, e descemos para encontra-lo na cozinha, chegando lá mesa posta com torradas de bagel manteiga e mel e chá preto. Pra variar acordamos com tanta fome que parece que não comíamos a dias, e mesmo depois de um jantar farto como o da noite anterior o nosso corpo parece não parar de pedir mais e mais comida. Então sem cerimônia comemos cada um dois bagel e tomamos chá. Brian queria que experimentássemos no pedal umas barras de cereais que ele normalmente come e guardamos na mochila pra mais tarde. Ele não gostava da ideia de pedalarmos pela A9 então resolveu nos levar até a entrada da ciclovia que nos levaria até PitLochry.

A estrada pequena, sinuosa e belíssima era ladeada por árvores e era possível ver grupos grandes de veados correndo por entre elas. Achei graça mais uma vez em ver os cavalos vestidos com roupas enquanto pastavam nas muitas pequenas fazendas que passávamos . Outra coisa curiosa foi reparar o medo que as ovelhas parecem ter dos ciclistas, nos olham intrigadas e quando nos aproximávamos corriam para longe, os carros muito mais barulhentos não as repelem como nós, os cavalos não nos dão a menor bola e já os veados sempre param para nos olhar de longe. Seria interessante entender o que cada um dos animais pensam de nós!

As subidas no trajeto variam de graduação e distância, mas toda a beleza a nossa volta tirava um pouco do peso do esforço, na verdade algo que nos fazia pedalar um pouco devagar ajudava para admirar a nossa volta. As descidas sempre cheias de curvas não nos permitem abusar, o Ben chegou a uma máxima de 41km/h e eu não devo ter ficado muito atrás.

Nosso parceiro do dia ia sempre apontado as belezas e falando sobre o que gosta ou desgosta. Os poucos carros que apareciam ele cumprimentava, e os que vinham de nossas costas ele sinalizava se podiam ou não nos ultrapassar, uma relação ciclista e motoristas tão admirável e respeitosa que vi como o que eu penso está certo. Ao pedalar nas estradas toda a relação deve ser mútua, nós ciclistas temos que zelar pela segurança dos motoristas e respeitá-los e ter o mesmo em retorno. Às vezes acho que o problema está nesse eterno julgamento de quem é melhor aquele que dirige ou aquele que pedala, sendo que seria muito melhor e simples lutar por uma coexistência saudável. O Ben pode ver o que eu sempre venho falando, e acredito que aprendeu um pouco em como ser mais amigo de quem dirige.

Paramos em Dunkeld para usar o banheiro e comer. Daqui para frente teríamos a companhia de Brian por pouco tempo. Descemos um longa ladeira que terminava na A9, ele nos deixou na entrada da ciclovia que seguia lado a lado a rodovia. Nos desejou sorte, e disse que iria ficar torcendo por nós. Mais uma despedida, mas agora provavelmente a última de um anfitrião nessa jornada. Seguimos pedalando, a ciclovia não era das melhores mas também não era das piores, algumas poças de água mas sem sinal de icy, e algumas horas a ciclovia desviava para uma estrada mais afastada, mas por pouco tempo. De repente, a ciclovia acabou e nos deixa numa rua, seguindo a rua ela não tinha saída e nos vemos tentando entender pra que lado vamos, mas nada parece ser a continuação da rota. Confusos e tentando entender, chegamos a pensar em seguir pela A9, mas olhada a estrada daqui entendemos a preocupação em ir por ela – os carros passam em alta velocidade numa pista única e sem acostamento o que não nos deixa tão confortável de pega-la. Perguntamos no posto e no correio, e descobrimos que a rota dá uma pequena volta, que para seguir na ciclorota devemos seguir a estrada que sobe o morro e depois seguir as placas. A subida é constante e um tanto íngreme e vamos um tanto inseguros se estamos indo no caminho certo. Lá em cima as placas sinalizão pedem para virarmos cada hora para um lado e aí já não sei mais se estamos indo para o lado certo, ainda bem que temos o GPS e o Ben pode checar.

The route from Blairgowrie to Newtonmore

The route from Blairgowrie to Newtonmore

Nessa estrada só fazendas, pra qualquer lado que se olhava, no fim algumas casas e uma descida íngreme, longa, sinuosa e com um pavimento péssimo, no fim avistamos de novo a rodovia e a ciclovia na lateral. Seguimos por essa rota que parecia gostar de sair de perto da rodovia e dar voltas por trás dos vilarejos. A bicicleta do Ben começou a fazer um barulho a princípio achamos que era algo que poderia esperar até John O´Groats mas foi piorando durante todo o pedal, e a rota de hoje cheia de estradas sujas e sem cidades com estrutura por perto começou a nos deixar mais e mais apreensivos. Fui pedalando atrás tentando identificar da onde vinha o barulho, fui reparando que fazia somente quando o Ben pedalava e durante as subidas diminuía. Paramos diversas vezes para checar os racks, os raios e tudo mais que poderia ser, o Ben começou a achar que o problema era com as ball bearings. O jeito foi pedalar e torcer para checarmos em PitLochry rápido já que esse era o lugar mais próximos que tínhamos certeza de ter uma bicicletaria, e para nossa sorte chegamos depois de uns 40 minutos e a loja ficava bem na entrada da cidade.

Os donos da loja foram super atenciosos, enquanto arrumavam a bike, fomos a um restaurante comer e nos aquecer um pouco. Quando voltamos, a bike estava arrumada e o problema era exatamente o que o Ben imaginou. Eles nos convidaram para um café e conversamos sobre essa aventura. Eles não podiam acreditar na nossa escolha de época para fazer a LEJOG. Curiosos nos perguntavam qual seria o planejamento do dia. Falamos que iriamos até Newtonmore pela A9, e pude ver a cara de terror que eles fizeram. Disseram que o tempo muda muito rápido na região e que não chegaríamos lá já escuro e que a A9 era perigosa demais para irmos por ela. Começaram a nos dar telefone de hotéis em cidades mais próximas e nos pedir para seguirmos a rota de bicicleta que é um pouco mais longa mas mais segura. Aceitamos a sugestão na rota mas quanto até onde pedalarmos não tínhamos muito espaço no nosso planejamento para não cumprir a meta do dia. Estavamos confiantes que poderíamos apertar o ritmo mas se soubéssemos que nesse dia ainda iríamos encontrar neve e icy pelo caminho talvez tívessemos repensado no tempo, mas esses desafios eu deixo pra contar amanhã!

 

The Cairngorms await us

The Cairngorms await us in the distance

From Blairgowrie into the Cairngorm mountains in what may have been the toughest full day of cycling. This was the day which I was probably most worried about, with 100km or so of cycling planned, of which most would be going up hill. Not just up hill, but up hill in to the Scottish highlands which, as we could clearly see in the distance on the previous day, were well and truly snow-covered.

Brian cycled out with us in the morning, in spite of it being cold and, for want of a better description, darn miserable. There was low cloud and drizzle, and it just wasn’t very nice to go riding through. It was straight forward enough at first, going from Blairgowrie in a westerly direction to join the A9, the main north-south trunk road, connecting Edinburgh with Inverness. Though it was drizzle, it was still lovely country side, passing Loch of Drumelli, Clunie and Loch of Lowes before reaching Dunkeld. There, we said goodbye to Brian, and he pointed us to the cycle path that ran along the A9, and said that it really would be better to go along that instead of the main road which is the centre of a debate about whether or not it should be re-classified as a motorway and is accident prone…

Detour at BallinluigWe took his advice, though it got a little a confusing south of Pitlochry about where the actual path ran. We ended up asking a couple of people about how to get to the path, and we ended up going what seemed to be all around the sun to meet the moon to continue along it in the hills above the main road. Indeed, taking the cycle path as a whole along the route probably increased our total journey by about 10km or so. If it was summer and if we didn’t have pretty heavy panniers it would have been great – it was a lovely, desolate kind of beauty going over those hills; however, occuring on an already challenging day going up into the Cairngorms, the detours weren’t always particularly welcome…

It is worth remembering that on the preceeding day, coming up to Blairgowrie, I mentioned that my bike was making strange clunking noises. Brian had a quick check in the morning as well, though wasn’t able to see what the issue was, though certainly recommended that we get it checked out once we got back to Brazil. As with me, he thought that it should be okay to get up to John O’Groats. However, the noise from the bike gradually got worse and worse, and much more constant (though still on a kind of random basis). So it was with relief that when the cycle path eventually came down from the hills and we got to Pitlochry. There we were able to find a  bike shop, and not just a bike shop that sells, but also repaired bikes. They had a look at it while we had lunch and when we got back, the guy said that some of the ball bearings in the back hub had broken and replaced them – had they gone unchanged, it would indeed have got worse and worse, until the wheel would have pretty much broken completely. So I was very happy testing the bike again and not hearing or feeling any noises at all.

Tricky conditions

Tricky conditions along the A9 cycle track

With time ticking on and us being quite significantly delayed with this problem and the cycle path taking longer than we wanted, we were thinking of continuing along the A9. The guys at the shop, however, advised us to keep going along the cycle path that went alongside it, and also suggested that we stop earlier. Unfortunately, not many other places were open to stay, or had any vacancies, so we had to keep with plans to proceed to Newtonmore. We continued along the cycle path for a while, and it was good for a whole 25km or so, however, with it being a cycle path / B-road, it had not received any salt from the gritters that pass along the A9, and as we got higher, the amount of snow and ice in our way increased, making life harder for us. We eventually gave in as the amount of daylight we had left was quickly running out, and we just wanted to get to Newtonmore, so on to the A9 it was.

It was surprisingly easy and not as terrifying as we were preparing ourselves for. Okay, there was steady traffic, and that traffic was fast, though just about everyone gave us a nice wide berth – am absolutely certain that our good Hi-Vis jackets and multiple back and front lights helped with this. For me the important thing is always to be as visible as possible even during the day. Furthermore, the remaining uphill was extremely gradual and we hardly noticed it, then, with 26km remaining it was just a nice gradual downhill – not too steep to cause us to worry about losing control, though with a nice gradient which allowed us to cruise at a good 25-30km per hour with no problem at all. In spite of all the delays and everything, we still managed to get to our guest house in Newtonmore for 6pm, just as it turned pitch-black outside.